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Las personas mayores y la salud oral

¿La boca seca es parte natural del proceso de envejecimiento? ¿La caries dental es solo algo que les pasa a los niños? Separe las verdades de los mitos leyendo esta página web sobre las personas mayores y la salud oral. Tener la información correcta le puede ayudar a mantener la boca saludable de por vida.

Caries dental

Mito: Solo a los niños les salen caries.
Verdad: Los dientes se pueden cariar a cualquier edad.

Woman brushing her teeth

La caries dental no es un problema solo de niños. Le puede pasar a cualquier persona que aún tenga sus dientes naturales. La placa dental, una capa pegajosa de bacterias, puede acumularse en los dientes. La placa produce ácidos que, con el tiempo, desgastan la superficie externa dura de los dientes y crean una caries.

Incluso los dientes con empastes corren riesgo. La placa puede acumularse debajo de un empaste con una rajadura y provocar una nueva caries. Y si sus encías se han separado de los dientes (conocido como recesión de las encías), las raíces expuestas de los dientes también son susceptibles a cariarse.

Pero usted puede proteger sus dientes contra la caries. Aquí le indicamos cómo:

  • Use pasta de dientes que tenga flúor (también llamado fluoruro). El flúor puede prevenir la caries dental y también sanar la caries que recién comienza. Es igual de útil para los adultos como para los niños. Asegúrese de lavarse los dientes dos veces al día. Esto le ayudará a eliminar la placa dental que se forma en los dientes. Beber agua con flúor también ayuda a prevenir la caries dental en los adultos.
  • Use la seda dental regularmente para eliminar la placa que se forma entre los dientes. También puede usar algún aparato especial que le recomiende un profesional de la salud dental, como un cepillo miniatura para limpiar entre los dientes o un palillo de madera o de plástico.
  • Vaya al dentista para hacerse los chequeos de rutina. Si usted corre mayor riesgo de desarrollar caries en los dientes (por ejemplo, si usted tiene la boca seca debido a los medicamentos que toma), es posible que su dentista o higienista dental le dé un tratamiento de flúor tal como un barniz o espuma durante su visita al consultorio. O bien, el dentista podría recomendar que use un gel o enjuague bucal con flúor en la casa.

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Enfermedad de las encías o enfermedad periodontal

Mito: La enfermedad de las encías es sencillamente parte del envejecimiento.
Verdad: Usted puede prevenir la enfermedad de las encías, no tiene que ser parte del proceso de envejecer.

woman looking in mirror flossing her teeth

La enfermedad de las encías (enfermedad periodontal) es una infección de las encías y de los tejidos de alrededor que mantienen a los dientes en su lugar. La enfermedad de las encías se desarrolla cuando se permite que la placa, una capa pegajosa de bacterias, se acumule a lo largo y por debajo de la línea de las encías.

Las dos formas de enfermedad de las encías son:

  • La gingivitis, una forma leve que es reversible con una buena higiene oral. En la gingivitis, las encías se vuelven rojas, hinchadas y pueden sangrar fácilmente.
  • La periodontitis, una forma más grave de la enfermedad, que puede dañar los tejidos blandos y los huesos que sostienen a los dientes. En la periodontitis, las encías se alejan de los dientes y se forman espacios o bolsas que se infectan. El sistema inmunitario del cuerpo lucha contra las bacterias a medida que la placa se extiende y crece por debajo de la línea de las encías. Las toxinas de las bacterias y la respuesta natural del cuerpo contra la infección empiezan a destruir el hueso y el tejido conectivo que mantienen a los dientes en su lugar. Cuando la periodontitis no se trata debidamente, los huesos, las encías y los tejidos que sostienen los dientes se destruyen. Con el tiempo, los dientes pueden aflojarse y hay que sacarlos.

Lo bueno es que las enfermedades de las encías se pueden prevenir. No tienen que ser parte del proceso de envejecimiento. Con el cepillado minucioso y uso de la seda dental además de limpiezas profesionales regulares hechas por su dentista, usted puede reducir su riesgo de desarrollar alguna enfermedad de las encías con el paso de los años.

Si usted ya ha estado en tratamiento por alguna enfermedad de las encías, puede minimizar la posibilidad de volver a tener una si sigue una rutina de higiene oral y visita a su dentista para limpiezas regulares.

Aquí hay algunas cosas que puede hacer:

  • Cepíllese los dientes dos veces al día (con una pasta de dientes con flúor).
  • Use la seda dental con regularidad para eliminar la placa depositada entre los dientes. También puede usar algún aparato especial que le recomiende un profesional de la salud dental, como un cepillo miniatura para limpiar entre los dientes o un palillo de madera o de plástico.
  • Visite al dentista regularmente para un chequeo y limpieza profesional.
  • No fume ni use tabaco de mascar o tabaco en polvo llamado rapé o “snuff”.
  • Coma una dieta balanceada (Para obtener información adicional, consulte la página en inglés “Eating Well As You Get Older” ("Comer bien a medida que envejece").

Si usted fuma, corre mayor riesgo de desarrollar periodontitis que alguien que no fuma. En realidad, el tabaquismo es uno de los riesgos más significativos para el desarrollo de una enfermedad de las encías por las siguientes razones:

  • Fumar puede debilitar el flujo de la sangre a las encías, lo que reduce la cantidad de oxígeno y nutrientes a los tejidos y los hace más propensos a la infección.
  • Las sustancias químicas en el humo del tabaco causan inflamación y daño celular y pueden debilitar el sistema inmunitario.
  • La nicotina es tóxica para las células que producen tejido conectivo nuevo y también aumenta la producción de una enzima que descompone el tejido.

Fumar también disminuye la posibilidad de que el tratamiento de la periodontitis tenga éxito y puede alargar el tiempo que toma para que los tratamientos funcionen.

Para obtener más información, visite la página del NIDCR sobre las enfermedades de las encías.

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Boca seca (xerostomía)

Mito: La boca seca es una parte natural del proceso de envejecimiento. Sencillamente hay que aprender a vivir con ella.
Verdad: La boca seca no es una parte del proceso de envejecimiento en sí. Es importante descubrir la causa de la boca seca para poder aliviarla.

man drinking a glass of water

La boca seca es una afección en el que no se tiene suficiente saliva para mantener la boca húmeda. Sin la cantidad suficiente de saliva, se hace difícil mascar, comer, tragar e incluso hasta hablar. La boca seca también aumenta el riesgo de la caries dental porque la saliva ayuda a mantener bajo control a los gérmenes dañinos que causan la caries dental y otras infecciones de la boca. La saliva también contiene minerales (calcio y fosfato) que pueden ayudar a revertir la caries dental cuando recién comienza.

Si tiene dentadura postiza, la boca seca puede hacer que se vuelva incómoda y que no se ajuste tan bien. Sin suficiente saliva, la dentadura postiza también puede rozar contra las encías y causar irritación.

Es importante saber que la boca seca no es parte del proceso de envejecimiento en sí. Sin embargo, muchos adultos mayores toman medicamentos que pueden causar sequedad bucal. Además, los adultos mayores son más propensos a tener ciertas afecciones que pueden llevar a la boca seca.

Algunas causas de la boca seca incluyen:

  • Efectos secundarios de los medicamentos. Cientos de medicamentos pueden hacer que las glándulas salivales produzcan menos saliva. Los medicamentos para la presión arterial alta y la depresión a menudo causan sequedad en la boca.
  • Enfermedades. Algunas enfermedades afectan las glándulas salivales. El síndrome de Sjögren y el VIH/SIDA pueden causar boca seca.
  • Radioterapia. Las glándulas salivales pueden dañarse si se exponen a la radiación durante el tratamiento contra el cáncer.
  • Quimioterapia. Los medicamentos que se usan para tratar el cáncer pueden causar que la saliva sea más espesa, haciendo que la boca se sienta seca.
  • Daño en los nervios. Las lesiones en la cabeza o el cuello pueden dañar los nervios que les envían señales a las glándulas salivares para que produzcan saliva.

Si usted piensa que tiene boca seca, consulte con un médico o dentista, quien puede tratar de determinar la causa de su sequedad bucal y los tratamientos que le podrían ser útiles. Por ejemplo, si la boca seca es causada por un medicamento, el médico podría cambiarlo o ajustar la dosis.

Es posible que su dentista o médico también le sugiera que mantenga la boca húmeda usando saliva artificial que puede comprar en las farmacias. A algunas personas les ayuda chupar un dulce duro (caramelo) sin azúcar o masticar chicle sin azúcar.

Para obtener más información, visite la página del NIDCR sobre la boca seca.

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Cáncer de la boca (cáncer bucal u oral)

Mito: Si usted no usa tabaco de mascar, no tiene por qué preocuparse del cáncer de la boca.
Verdad: El tabaco sin humo (“dip” y “chew”) no es lo único que puede aumentar su probabilidad de desarrollar cáncer de la boca...

dentist performing an oral cancer exam

El consumo de cualquier tipo de tabaco, incluyendo el fumar cigarrillos, aumenta su riesgo. El consumo excesivo de alcohol también aumenta su probabilidad de desarrollar esta enfermedad. Además, el consumo de tabaco y alcohol representa un riesgo mucho mayor que si usted consume cualquiera de estas sustancias por separado.

La probabilidad de desarrollar cáncer de la boca aumenta con la edad. La mayoría de las personas que desarrolla estos tipos de cáncer son mayores de 55 años cuando se les detecta el cáncer.

Además, las investigaciones recientes han encontrado que también hay una relación entre la infección con el virus del papiloma humano (VPH), una enfermedad de transmisión sexual, y algunos tipos de cáncer de la boca.

Es importante detectar el cáncer de la boca temprano, porque el tratamiento funciona mejor antes de que la enfermedad se haya propagado. El dolor no suele ser un síntoma precoz de la enfermedad, por lo que debe estar atento a cualquier cambio en la boca, especialmente si fuma o bebe.

Si usted tiene cualquiera de los siguientes síntomas por más de dos semanas, asegúrese de consultar a un dentista o médico:

  • Una llaga, irritación, bulto o parche grueso en la boca, labios o garganta
  • Un área blanca o roja en la boca
  • Una sensación de que algo está atorado en la garganta
  • Dificultad para masticar o tragar
  • Dificultad para mover la mandíbula o la lengua
  • Entumecimiento de la lengua o de otras áreas de la boca
  • Hinchazón de la mandíbula que hace que las dentaduras postizas se ajusten mal o se sientan incómodas.
  • Dolor en un oído sin pérdida de audición

La mayoría del tiempo, estos síntomas no significan que usted tiene cáncer. Una infección o algún otro problema puede causar los mismos síntomas. Sin embargo, es importante que se los haga revisar, porque si tiene cáncer, lo pueden tratar más exitosamente si lo encuentran temprano.

Para más información, visite la página en inglés del NIDCR y la página en español del Instituto Nacional del Cáncer sobre el cáncer de la boca.

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Revisión: marzo 03, 2017